Orgues au Québec
Facteurs / Builders
Casavant Frères
900, rue Girouard Est
Saint-Hyacinthe (Québec) J2S 2Y2
(Canada)
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Historique

Joseph Casavant (1807-1874), de forgeron qu'il était, il se "recycla" en facteur d'orgue à même le Dom Bédos et livra de 1840 à 1866 dix-sept instruments qu'on connaîtrait mieux si ses fils, Samuel (1850-1929) et Claver (1855-1933), eussent été historiens plutôt que les célèbres facteurs dont le nom brille toujours au firmament de l'orgue nord-américain.

1879 est une date importante puisque c'est à ce moment que les deux frères fondent la maison Casavant Frères. Claver avait d'abord été initié à la facture par Eusèbe Brodeur, continuateur du père Casavant. Il venait de terminer un stage de quatorze mois à Versailles, chez John Abbey, suivi d'un voyage de trois mois avec son frère, Samuel, pour visiter la facture européenne. Ces deux jeunes eurent tôt fait de dominer la scène de l'orgue, d'abord au Québec, puis bientôt dans toute l'Amérique et cela ne s'est pas arrêté si l'on songe qu'en 1991, Casavant en est à l'opus 3700, on peut penser qu'au début du troisième millénaire, Casavant signera son Opus 4000.

Tenter de résumer l'histoire de Casavant en quelques paragraphes est impossible. Disons, pour schématiser, que la première période (jusqu'à la Grande Guerre) se caractérise par une facture de haut niveau professionnel, toujours soucieuse de beauté et d'équilibre sonore et marquée par l'innovation technique: combinaison mécanique ajustable (1880), puis électrique (1890); traction tubulaire (1884), puis électro-pneumatique (1892). L'orgue de Notre-Dame de Montréal demeure un bel exemple de cette période.

Une deuxième période (1918-1956) voit se confirmer le succès financier de la maison, mais la composition sonore se met à souffrir de modes nouvelles importées principalement des états-Unis: on amenuise le Positif en un mince CHOIR et on favorise l'émergence d'un clavier d'anches et de gambes à forte pression; à cela s'ajoutent aussi les contraintes de la crise économique, qui inclinent à l'unification de trop de jeux.

Heureusement, à partir de 1956, l'effet combiné d'une nouvelle direction (Perrault et Phelps) et de la détermination des jeunes organistes (Arel, Daveluy, Gilbert, Lagacé, Lavoie et les autres) amène le facteur à un ressourcement profond et s'accomplissant à une vitesse vertigineuse. Le grand orgue électro-pneumatique des Saints-Martyrs-Canadiens (1960) à Québec, témoigne l'importance de ce virage. Pour aller plus loin, Casavant fait appel à la vieille Europe. Karl Wilhelm viendra d'Allemagne en 1961 et Hellmuth Wolff de Suisse en 1964 pour relancer la traction mécanique, abandonnée depuis 1904, et instaurer un authentique retour aux sources. L'orgue de Saint-Pascal de Kamouraska (1964) est un témoin précoce du sérieux de cette nouvelle ère.

Source:

Bouchard, Antoine et Cousineau, André: Orgues au Québec, FFAO1991
Saint-Dié, édition Organa Europae, 1991, 84p.

Laplante, Laurent: Casavant Frères, 1879-1979
Saint-Hyacinthe, Société d'histoire régionale de Saint-Hyacinthe, 1979, 143p. ISBN 2-920107-00-3.

d'Aigle, Jeanne: L'histoire de Casavant Frères, 1880-1980
Saint-Hyacinthe, Éditions d'Aigle, 1988, 817p.

Sauvé, Mathieu-Robert: Joseph Casavant: le facteur d'orgues romantique
Montréal, Éditions XYZ, 1995, 214p. ISBN 2-89261-127-X.


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Historical Backgrounds

Joseph Casavant (1807-1874), from blacksmith, he became organ builder, teaching himself Don Bédos' treatise, and built from 1840 to 1866, 17 instruments we would have known better if his sons, Samuel(1850-1929) and Claver (1855-1933) would have been historians instead of the famous organ builders whose name still shines among organ builders in North America.

1879 is an important date since it is the year the Casavant Brothers founded their firm. Claver had been initiated to organ building by Eusèbe Brodeur, successor to the Casavant father. He had just ended a 14-month study travel to Versailles, at John Abbey's, followed by a 3-month trip with his brother, Samuel, to visit the European organ building shops. These two young men were soon to dominate the organ world, first in the province of Quebec, and then in all America. By 1991, Casavant had produced its Opus 3700 and we might think that by the turn of the next century, they will have reached their Opus 4000.

Trying to tell the Casavant story in a few lines is impossible. Let us say, to schematize, that the first period (up to World War I) was characterized by instruments of high professional craftsmanship producing beautiful and balanced sound mixed using the newest technical innovations: mechanical adjustable combination (1880) and then electric (1890); tubular traction (1884) and then electro-pneumatic (1892). The organ in the Notre-Dame Basilica in Montreal remains a good example of that period.

A second period (1918-1956) where the financial success for the firm is confirmed but where the acoustic composition begins to suffer from new trends imported mainly from the United States: the Positif is reduced to a small Choir and the emergence of a high pressure reeds and gambas manual; these, combined to the difficulties created by the economic crisis, lead to the unification of too many stops.

Fortunately, from 1956, the combined effects of a new leadership (Perrault and Phelps) and young organists' determination (Arel, Daveluy, Gilbert, Lagacé, Lavoie, and the others) induce the builder to undergo a profound rethinking which, surprisingly, went into effect at a very fast speed. The large electro-pneumatic instrument for Saints-Martyrs-Canadiens (1960) in Quebec City, gives evidence of this turning round. To go even farther, Casavant beckons to old Europe. Karl Wilhelm will come from Germany in 1961 and Hellmuth Wolff from Switzerland in 1964 in order to boost the mechanical traction instrument, abandoned since 1904, and to set up an authentic return to the roots. The organ in Saint-Pascal-de-Kamouraska (1964) is a early witness of this new era.

Source:

Bouchard, Antoine et Cousineau, André: Orgues au Québec, FFAO 1991 (Translation)

Other references (books in French):

Laplante, Laurent: Casavant Frères, 1879-1979
Saint-Hyacinthe, Société d'histoire régionale de Saint-Hyacinthe, 1979, 143p. ISBN 2-920107-00-3.

d'Aigle, Jeanne: L'histoire de Casavant Frères, 1880-1980
Saint-Hyacinthe, Éditions d'Aigle, 1988, 817p.

Sauvé, Mathieu-Robert: Joseph Casavant: le facteur d'orgues romantique
Montréal, Éditions XYZ, 1995, 214p. ISBN 2-89261-127-X.

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